Gun jezelf de ruimte om uit te zoeken wat bij je past

Laura (37) wist haar wens om iets te doen met rauwe voeding, en in het bijzonder chocola, neer te zetten in de vorm van haar bedrijf Lovechock. Inmiddels kun je bijna niet meer om deze bijzondere chocoladerepen heen. Met een productie van 40.000 chocoladebars per week en een groeiende afzetmarkt, kun je stellen dat Laura een serieus bedrijf heeft weten neer te zetten.

In 2008 begon ik vanuit huis met het ontwikkelen van een nieuw product op de Nederlandse markt: rauwe chocola. Ik experimenteerde in mijn huiskamer met allerlei verse ingrediënten en de beste cacao van de wereld. Tijdens het productieproces dat ik hanteer, behouden de ingrediënten hun wezenlijke bestanddelen. Deze zijn gezond voor het menselijk lichaam. Ook niet onbelangrijk; de pure smaak van rauwe chocola is heel erg lekker. Niet rauwe chocola wordt tijdens het productieproces verhit op hoge temperaturen, waardoor de gezonde stoffen vernietigd worden. Vaak worden ook nog suikers toegevoegd.

Sjamanistische ceremonie

Doordat ik werd geconfronteerd met seksueel misbruik is mijn jeugd niet gemakkelijk geweest. Tijdens mijn studie psychologie raakte ik behoorlijk depressief. Toen leefde ik erg ongezond en was ik vaak moe. Jaren volgde ik psychotherapie en was ik zoekende. Tijdens een Sjamanistische ceremonie waaraan ik deelnam (Sjamanisme is de oudste vorm van spirituele genezing), raakte ik in contact met het fenomeen rauwe voeding. Zo ontmoette ik op een van deze ceremonies David Wolfe, een bekende expert in rauwe voeding. Hij heeft mij bijzonder geïnspireerd. Mijn interesse in alternatieve leefwijzen en therapieën groeide steeds meer.

Op zoek naar mezelf

Toen op mijn eenentwintigste mijn vader stierf, veranderde er veel in mijn leven. Ik voelde de drang om vrij te zijn en ging veel reizen, onder andere door landen als India en Brazilië. Mijn studie liet ik drastisch achter me. Onderweg werd mij steeds meer duidelijk dat ik een creatief persoon ben, veel meer dan een analytische denker. Ik volgde een yoga-opleiding, nam buikdanslessen, maakte buikdanskostuums, ontdekte het zingen en het componeren van Sjamanistische liedjes en deed aan lichaamswerk. Deze vrije zoektocht kon ik verwezenlijken dankzij een erfenis van mijn vader.

Kort uitstapje naar Brazilië

Toen ik op een gegeven moment geen middelen meer had om deze vrije levensstijl te bekostigen, besloot ik spontaan mijn appartement en inboedel te verkopen om mijn bestaan verder op te bouwen in een ecologische gemeenschap in Brazilië. Daar had ik een bijzondere tijd gehad. Maar al gauw kwam ik toch weer terug naar Nederland, want eigenlijk had ik geen concreet plan wat ik daar precies wilde doen en het voelde niet goed om daar te zijn.

Doorzettingsvermogen?

Lange tijd had ik het gevoel dat ik weinig doorzettingsvermogen had. Mijn studie Psychologie had ik niet afgerond en na een yoga opleiding ben ik daarin geen les gaan geven. Ook andere interesses groeiden helaas niet uit tot een duurzame onderneming. Door mijzelf de ruimte gunnen om uit te zoeken wat ik wil, leidde mij wel naar mijn bestemming.

Thuisrestaurantje

De drive om in Nederland echt wat op te bouwen is ontstaan toen ik weer voet op Nederlandse bodem zette. Werken voor het uitzendbureau voor weinig geld zag ik na enige tijd niet zo zitten. Daarom begon ik activiteiten te ontplooien om zelf wat op te zetten. In die tijd hield ik me al veel bezig met rauwe en gezonde voeding en ik startte met mijn thuisrestaurantje.

Chocolate club

Destijds had ik me als vrijwilliger aangesloten bij een club mensen die bezig waren met superfoods (natuurlijke voeding met extreem veel goede stoffen). Wij zijn met een man of twintig de Chocolate Club begonnen, en deze bestaat nog steeds en is erg gegroeid.

In 2007 begon ik met het maken van mijn eigen rauwe chocola, gewoon bij mij thuis in de huiskamer. Rauwe chocola werd nog niet gemaakt in Nederland en het werd in nog geen enkele winkel verkocht. Ik was wat dat betreft een trendsetter. Toen ik mijn vrienden thuis mijn zelfgemaakte chocola liet proeven, waren zij razend enthousiast.

Bedenktijd

Ik ben toen gaan praten met een bedrijfsadviseur om erachter te komen wat je allemaal moet doen om een eigen bedrijf op te zetten. Het duurde een jaar voordat ik me volledig ging richten op het maken en verkopen van chocolade. Het betekende namelijk dat ik al mijn andere passies min of meer moest laten varen. Ik had bedenktijd nodig, want ik moest wel helemaal achter mijn keuze staan.

Groei

In 2009 zijn de eerste Lovechock chocoladerepen op de markt gekomen. In die tijd deed ik alles zelf. Ik huurde een keukentje, maakte de chocola zelf en goot het in de mallen. Ik had wel een werknemer, en wat jonge jongens die me hielpen met inpakken. Ook de administratie deed ik zelf.

Toen maakte ik duizend chocoladerepen per week. In 2010 vonden we een nieuwe, grotere keuken. Daar was behoefte aan, omdat de vraag steeg. Deze keuken in Leiden is een sociale werkplek. Daar worden 40.000 chocoladebars per week geproduceerd. Het heeft veel tijd en investering gekost om tot zo een grote productielijn te komen. Het maken van rauwe chocolade is een moeilijk en arbeidsintensief proces. Momenteel wordt er een flink bedrag geïnvesteerd in een nieuwe, speciaal voor Lovechock ontwikkelde machine. De vraag blijft groeien.

Ondernemersdrive

Mijn drang om te ondernemen bestaat uit vele factoren. Enerzijds wil ik economische onafhankelijkheid. Zo financieel afhankelijk als mijn moeder altijd is geweest, dat wilde ik niet. Ook mijn leeftijd speelde ook een heel belangrijke rol: ik voelde een bepaalde leeftijdsdruk die mij zei dat ik nu toch echt wel iets moest gaan doen.

Anderzijds heb ik ook een verlangen naar aandacht en erkenning. Vroeger zocht ik mijn bevestiging vooral in het vrouw-zijn. Ik zocht aandacht van mannen door mijzelf sexy te kleden en pruiken te dragen. Op een gegeven moment besefte ik dat ik mijn eigenwaarde via deze weg niet zou kunnen opbouwen. Via LoveChock ervaar ik op een heel andere, veel gezondere manier erkenning en aandacht.

Toch een doorzetter!

Omdat ik lang dacht dat ik niets kon en mijzelf een looser voelde, dacht ik dat ik weinig doorzettingsvermogen had. Van huis uit heb ik niet geleerd om te ontdekken waar mijn kwaliteiten en interesses liggen. Nu kwam ik er achter dat ik wel ergens goed in was, zoals het maken van rauwe chocola en het kokkerellen. Door daar wat mee te gaan doen is mijn zelfvertrouwen enorm gegroeid. Ik kan nu zeggen en ervaren dat ik wél doorzettingsvermogen heb.

Geen rozengeur en maneschijn

Het eerste jaar van Lovechock was een zeer uitdagend, zeg maar gerust, een zwaar jaar. Er was heel veel tegenslag en ik moest zoveel leren over het maken van een bedrijfsplan, verlieswaarde berekenen, de voedselwarenwet enzovoorts. Zaken waarvan ik niets wist en waar mijn interesse in principe niet ligt. Vijf leningaanvragen werden door de banken afgewezen. Dat werkte niet heel motiverend.

Hulp van derden

Maar toen kwam mijn eerste zakenpartner op mijn pad en hij heeft mij heel goed geholpen met de opzet van het bedrijf. Hij bezit commerciële marketingkennis en heeft veel ervaring bij grote bedrijven. Uiteindelijk hebben we een lening kunnen krijgen via Qredits, een microkrediet. Een goed initiatief om als kleine zelfstandige geld te lenen. Je betaalt er wel een hoop rente over, maar het maakt de eerste stap mogelijk. Later heb ik nog een andere zakenpartner aangetrokken. Zij richt zich op de algehele bedrijfsvoering, verkoop en supplychain.

Lichtpuntjes

Er was ook veel geluk met Het Verpakkingsbureau dat voor Lovechock de verpakking wilde ontwerpen. Dit is een hele creatieve, gerenommeerde organisatie die ook andere grote merken als Australian in haar portefeuille heeft. Bij ons kregen ze de vrije hand en konden ze van scratch af aan wat neerzetten. Wij hoeven pas met hen af te rekenen zodra wij genoeg verdienen. De verpakking is heel belangrijk in deze visuele wereld. De boodschap die deze uitstraalt moet kloppen met het product. Dat is heel goed gelukt.

Een ander lichtpuntje was dat ik samen met prinses Maxima op de voorpagina van de Telegraaf belandde. Zij bezocht een conferentie van Qredits, mijn kredietverlener, en we werden gefotografeerd. Dat gaf natuurlijk veel publiciteit en ook het gevoel dat het we op de goede weg zaten. Het leek wel een signaal vanuit het universum die zei: “Laura, het komt allemaal goed met Lovechock, je zit op de goede weg.”

Laura vandaag

Vandaag de dag houd ik me vooral bezig met kwaliteitsmanagement, het ontwikkelen van nieuwe smaken en een stukje Public Relations. De laatste twee taken vind ik het aller-leukst. Maar het controleren of alle goederen wel goed zijn aangekomen en het onderzoeken van de kwaliteit van de ingrediënten moet ook gebeuren. Ik hoop dat ik bij verdere groei deze kwaliteitszorgtaken kan overdragen aan nieuwe mensen. Dan kan ik me volledig kan richten op mijn lievelingstaken: de PR en het maken van nieuwe smaken.

Werkweek

Ik werkt nu vier dagen per week. Dat vind ik zelf nog steeds wel heel veel. Ik heb zoveel passies. Daarnaast ben ik vorig jaar met mijn vriend een moestuin begonnen. Daar wil ik graag mee aan de slag. Voorheen werkte ik vijf dagen, maar dat werd mij op den duur teveel; ik kreeg fysieke klachten. Niet alleen ik, maar ook een van mijn zakenpartners werd ziek en moest het rustiger aan gaan doen. Dat kan gebeuren met zoveel groei, het is kijken waar je je grenzen stelt en wat je wilt met het bedrijf. Zo zijn we niet meer specifiek gericht op groei, maar wel op het beheersen van de bedrijfsprocessen. Ook de verpakking willen we nu gaan aanpakken. We willen deze minder groot en minder arbeidsintensief maken.

Omgaan met verleden

Ten opzichte van mijn zakenpartners ben ik altijd heel open geweest over mijn verleden en ook over mijn kwetsbaarheden. Ik heb wel gemerkt dat deze openheid soms lastig kan zijn. Bepaalde gedragingen of reacties van mij worden wel eens onder de noemer van mijn kwetsbaarheid geschoven, terwijl dat in feite niet zo is. Dat voelt heel vervelend. Om dan goed voor mijzelf op te komen, vind ik een grote uitdaging. Toch weet ik tot nu toe wel de juiste hulp in te schakelen. Ik vind het bijzonder moeilijk om de juiste hulp te vinden voor het probleem dat speelt. Daarom heb ik ook een coach met wie ik af en toe spar, dat helpt zeker.

Geduld & zo

LoveChock heeft mij absoluut met beide benen op de grond gezet. Van alle processen die komen kijken bij het opzetten en runnen van een bedrijf als deze heb ik geleerd om vooral geduldig te zijn. In ieder geval heb ik ervaren hoe belangrijk geduld is. Het bedrijf is volgens mij een mooie combinatie van creativiteit en daadkracht. Ik ben creatief en mijn partners zijn veel realistischer en zakelijker. De samensmelting hiervan is mooi. Chocola is concreet en tastbaar. Mensen worden er heel blij van en het is een elegant product. Het staat dicht bij de natuur en het is fijn om mee te werken.

Laura’s droom

Mijn wensen zijn uitgekomen: in Nederland iets neerzetten, onafhankelijk zijn, iets met een natuurproduct en voeding doen, waarbij ik zelf creatief kan experimenteren met smaak. Maar mijn uiteindelijke droom is om een eigen stukje land te kopen in het buitenland. Portugal of Spanje bijvoorbeeld, daar te leven van de natuur en een kleine onderneming op te zetten. Vroeger zou ik dat niet durven dromen, maar met alle kennis en ervaring van de afgelopen jaren ben ik daar nu niet meer bang voor.

Laura N

tags: 

Lees de interviews:

tags: